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中国考古发现生活在1.61亿年前巨嵴彩虹龙,是鸟

据中时电子报(江飞宇):恐龙外表长什么模样?愈来愈多证据显示,牠们可能是鸟类的始祖,不一定会飞行但是身批羽毛,而且毛色鲜艷斑斓。最近科学家用表面电子显微镜彻底分析一种出土自中国大陆的「彩虹龙」(Caihong juji),证实上头有色素细胞化石,也就证明彩虹龙披着彩色羽毛。

中国考古发现生活在1.61亿年前巨嵴彩虹龙,是鸟类的近亲

  科学警报(science alert)报导,恐龙是地球中生代时期的代表物种,最兴盛的时期是1亿年之前的侏罗纪(Jurassic)到6千5百万年的白垩纪晚期(Cretaceous),牠们是一种爬行类动物,因此原本科学家是从蜥蜴的外型特点,来设想恐龙的外观。然而很早就有学者认为恐龙的骨架型态非常类似鸟类,因此一直都有恐龙是鸟类祖先的学说,但是一直欠缺关键的羽毛证据。自上世纪90年到到2000年间,在中国大陆出土了一批有明显羽毛痕迹的恐龙化石,使恐龙身披羽毛的说法有了坚实的证明,接着新的化石分析工具重新检视化石之后,更是确认披羽恐龙的种类与数量相当的多,只是以往忽视掉了。

  接下来新的问题就是:恐龙的羽毛有没有像鸟类那样五顏六色?这个问题无法从出土的化石来判断,因为化石是矿物质晶化的產物,所以化石的顏色是矿物的顏色,并不算数。

  古生物学家最可能是彩色恐龙的「彩虹龙」为研究对象,彩虹龙是2014年于中国大陆河北出土的,身材不大,与鸭子差不多,这片化石保持的相当完好,刚出土的时候就发现它有很明显的羽毛特徵(尤其是在颈部),令人联想到许多现生鸟类前胸的色彩鲜艷羽毛,因此当时恐龙学家就推测,这些羽毛应该是有丰富的顏色,才有利于求偶。正因为如此,此种恐龙定名为彩虹龙。

中国考古发现生活在1.61亿年前巨嵴彩虹龙,是鸟类的近亲

  德州大学杰克逊分校地球科学学院的研究员茱莉亚.克拉奇(Julia Clarke说): 「彩虹龙是最早被认为具有性择特徵(求偶是重要生存竞争)的恐龙。」

  鸟类羽毛具有色素细胞,才会呈现各种顏色,古生物学家推断假如恐龙是鸟类祖先,那么恐龙羽毛应该也具有色素细胞,因此研究人员以电子显微镜描这片化石,确定发现羽毛具有色素细胞的痕迹,而且当研究小组将这些色素细胞与现生的鸟类比较时,它们与蜂鸟的色素细胞体非常相似。

  彩虹龙生存于1.61亿年前的侏罗纪,牠的羽毛覆满全身,而且羽毛具有不对称特徵,这与现代鸟类相当一致,不过现代鸟类的不对称羽毛出现在翅膀上,用于飞行控制,但是在彩虹龙身上,不对称羽毛是在长长的尾巴上,这意味着早期的类鸟型恐龙,可能有完全不同的飞行风格。

中国考古发现生活在1.61亿年前巨嵴彩虹龙,是鸟类的近亲

1.6亿年前恐龙已具备飞行能力

  胡东宇教授向北青报记者介绍,彩虹龙化石标本的发现,最重大的意义还在于在标本尾部发现了不对称的飞羽,而不对称的飞羽和鸟类飞行之间存在紧密联系。

  在彩虹龙发现之前,发现最早具有不对称羽毛的是始祖鸟,存在于距今1.45亿年前,彩虹龙则在约1.6亿年前出现,可以说将不对称飞羽的发现提早了1500多万年。

中国考古发现生活在1.61亿年前巨嵴彩虹龙,是鸟类的近亲

  胡东宇介绍,“此前发现的近鸟龙没有看到有不对称飞羽,而彩虹龙则有,说明当时恐龙已经具有了飞行的属性和能力。除了不对称飞羽外,尾扇的排列也和现代鸟类相似。”

  在彩虹龙化石上还发现了目前已知最早的小翼羽,即在鸟类拇指上生着的一簇小羽片,胡东宇称这个小翼羽和鸟类慢速飞行和着地有直接关系。

  胡东宇对北青报记者称,目前基本公认鸟类是由恐龙演化过来的,而彩虹龙化石标本的发现则在飞行演化上提供了更多的证据,“此前发现近鸟龙,后来又发现了彩虹龙,飞行特征均不一样,也说明了向飞行演化的恐龙不止一种,而是多种同时出现,我们也认为这些发现在学界研究价值还是非常大的。”

我国发现迄今最早带不对称飞羽的彩虹色恐龙

  在彩虹的另一端并没有一个金坛子,而是一个色彩绚烂的恐龙。科研人员15日宣布发现了一种乌鸦大小、像鸟一样的恐龙,它有色彩艳丽的羽毛,生活在1.61亿年前的侏罗纪时代的中国东北,科研人员将它命名为“彩虹”。

  据路透社1月15日报道,这一保存完好、几乎完整的化石在河北省出土,其微观结构表明它有绚烂的羽毛,尤其是在头部、颈部和胸部,这些颜色在光亮处闪耀变化,就像蜂鸟一样。

  芝加哥菲尔德自然历史博物馆的进化生物学家查德·伊莱亚森是这个发表在《自然·通讯》上的研究的科研人员之一,他说这一发现“表明侏罗纪时代的世界比我们想象的要色彩更丰富。”

中国考古发现生活在1.61亿年前巨嵴彩虹龙,是鸟类的近亲

  科研人员使用高倍率的显微镜观测到羽毛内有细胞器的残余物,这被称作黑素体,用于染色,它们的形状决定了颜色。

  报道称,“彩虹”的羽毛有薄饼状的黑素体,类似有着彩虹色羽毛的蜂鸟。这种恐龙的身体大部分是暗色羽毛,但是它的头部和颈部被丝带般的彩虹羽毛覆盖,虽然它有许多鸟类特征,但研究人员怀疑它是否可以真正在空中飞行。它的羽毛可以用来吸引异性并保暖隔热。

  “彩虹”是一种两足食肉动物,有着类似迅猛龙的头盖骨和尖利牙齿,也许捕捉小型的哺乳动物和蜥蜴为食,它的眼睛上有鸟冠,看起来像骨骼组成的眉毛。

  报道表示,许多恐龙有羽毛,鸟类就是由接近侏罗纪时代末期带羽毛的小型恐龙进化而来的。“彩虹”有绒毛和像羽毛笔般的大羽毛,这是人们已知最早的羽毛不对称的生物,鸟类利用这种特征在飞行时掌握方向,“彩虹”的这些羽毛在其尾部,表明尾部羽毛而不是翼部羽毛首先用于空中飞行。

  中国科学院古生物学家邢旭说:“这种恐龙与始祖鸟等一些早期鸟类是非常相似的。”始祖鸟是人们已知的第一种鸟类,生活在1.5亿年前。“它的前肢像翅膀一样,说实话,我不确定羽毛有什么功能,我认为不能完全排除它飞向天空的可能性。”

  当被问起人们看到“彩虹”会有什么反应时,得克萨斯大学古生物学家朱丽叶·克拉克说:“‘哇喔!’而且如果他们像我一样,有可能想养一只作为宠物,但是对儿童来说不合适。”

  这种恐龙的科研全名叫“彩虹巨嵴”,意思是“有巨大羽冠的彩虹”。

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